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鸦片战争其实是一场货币战争
2020-08-30 15:48:44

       16世纪中叶至19世纪初叶,以商品流通为基础的贸易全球化是今天全球经济一体化的第一阶段。

       18世纪后期,大清经济总量占世界第一位,人口占世界1/3。中国物产丰富,向西方大量出口的生丝、丝绸、瓷器和茶叶等,在国际市场上具有极强的竟争力;但在高度自给自足的自然经济格局下,只进口了少量工业品如钟表、呢绒等,因此拥有巨额贸易顺差。

       1793年,清高宗乾隆五十八年,正值康乾盛世的末期。乾隆皇帝在避暑山庄接见英国使臣马戛尔尼,以不合天朝体制为由,拒绝了马要尔尼提出的增开商埠、减免课税等要求。皇帝做慢地声称:“天朝物产丰盈,无所不有,原不藉外夷货物以通有无,特因天朝所产茶叶、瓷器、丝斤为西洋各国及尔国必需之物,是以加恩体恤,在澳门开设洋行,得日用有资,并沾余润。”

       此时清王朝统治者仍然满足于传统的自然经济,故步自封、闭关自守,特别害怕沿海人民与外围商人接触,“滋扰生事”威胁其极权统治,懵然不知西方发生的惊天巨变。

清延拒绝了英方“自由贸易”的要求,也拒绝接受类镑纸币结算,坚持用白银或黄金进行贸易结算。于是中国作为顺差大国,相当于出口商品,进口白银,即所调夷船“所载货物无几,大半均属番银”。中国自身产银虽少,但依靠进口白银,得以借此维持着银本位的金属货币体系。

       欧洲人在16世纪到19世纪的近400年的时间里,从美洲获得了大量白银。据估计,从1545年发现美洲银矿到1800年,美洲总共生产出13.3万吨白银,其中75%(约10万吨)运到了欧洲,最终将3.2万吨白银送到了中国。如果加上直接从美洲运到中国的白银和日本对中国的白银出口,该期间中国通过世界贸易获得了4.8万吨白银。

       清廷完全没有意识到,这些庞大的顺差本可用来引进西方的先进技术和设备,以利加入工业革命的世界历史潮流。以致这些白银基本上只进不出,直到英围人开始向中国倾销鸦片为止。

英国在与大清围的贸易中,自19世纪20年代起,一直有高达每年数百万两白银的巨大贸易逆差而无法弥补。英国对大清朝的贸易事实上难以为继。英国国库里的白银越来越少,此时即使不加印英镑,白银也会对英镑升值不已。

       英国人找到了平衡对华贸易,换回硬通货白银的捷径:从乾隆、嘉庆时代起,就通过东印度公司在殖民地印度和阿富汗种植器栗提炼毒鸦片,就近销往中国,供天朝民众享用,一旦烟民上瘾,就成了不可或缺的生活必需品。

       19世纪30年代的末期,中国烟民估计近千万,只见“鸦片源源而来,白银滚滚而去”。1824年有1.2万多箱鸦片被运进中国(每箱130磅);1836年为3万箱;1838增至4万箱(约2500吨)。中国因输入鸦片导致白银外流每年600万两之巨,致使发生严重银荒,银贵钱裁,财政枯竭,国库空虚。鸦片战争前40年,1800年左右1两白银兑钱不到1000文,而到了1821年至1838年间,1两白银兑钱从1200文升至1600余文;物价的上升远远跟不上银价上涨的速度。

当国家库银从7000万两下降到不足1000万两时,清王朝面临一场真正的金融货币危机和国民体质危机。道光帝痛心之余,1838年12月,启用林则徐为钦差大臣实施禁烟。

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